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10 diciembre 2014 3 10 /12 /diciembre /2014 21:05
 El agua del cometa en que aterrizó la sonda europea 'Rosetta' es distinta a la de la Tierra
Earth's water probably didn't come from comets, Rosetta ...

www.theverge.com/.../earths-water-probably-didnt-come-from-comets-r..

Según señaló el martes en una rueda de prensa telefónica desde Suiza Kathrin Altwegg, investigadora de la Universidad de Berna y autora principal del estudio, «es más probable que el agua terrestre haya sido traída por asteroides y no por cometas».

El análisis del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko no aclara cuál es el origen del agua terrestre
Los autores de este estudio realizado con el instrumento ROSINA, un espectrómetro de masas de la sonda 'Rosetta', creen que es más probable que los asteroides, y no los cometas, fueran los que trajeron el agua a nuestro planeta

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10 dic 2014 - elmundo.es

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Descubrir de dónde procede el agua de la Tierra es uno los anhelos de los astrofísicos. Para intentar resolver este enigma, investigan la composición de otros objetos del Sistema Solar. En el punto de mira se encuentran, sobre todo, los asteroides y los cometas, pues los científicos creen que podrían conservar las claves que expliquen el origen de la vida en nuestro planeta.

Uno de los principales objetivos de misión de la sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, en cuya órbita entró el pasado mes de agosto, era precisamente averiguar si el agua de estas rocas de hielo y polvo pudo ser el origen de la que hay en los océanos de la Tierra.

Una teoría que parecían respaldar algunos estudios recientes realizados en unos pocos cometas de la familia de Júpiter (a la que pertenece 67P) y la nube de Oort utilizando los datos recabados por la sonda espacial Giotto, el telescopio espacial Herschel, que detectó que el agua del cometa 103P/Hartley era parecida a la de la Tierra, o incluso telescopios terrestres, capaces de investigar la composición de estas rocas cuando son muy brillantes y pasan cerca de la Tierra.

Sin embargo, un estudio publicado en Science Express a partir de los datos recabados por la sonda Rosetta ha descartado que el agua del cometa 67/Churyumov-Gerasimenko sea similar a la de la Tierra.

Según señaló el martes en una rueda de prensa telefónica desde Suiza Kathrin Altwegg, investigadora de la Universidad de Berna y autora principal, «es más probable que el agua terrestre haya sido traída por asteroides y no por cometas».

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Las mediciones han sido realizadas por ROSINA, uno de los instrumentos que lleva Rosetta. Se trata de un espectrómetro de masas que permite analizar la composición del coma del cometa.

«Cuando está alejado del Sol, un cometa es un cuerpo sólido, prácticamente desnudo, como si fuera un asteroide. A medida que se acerca y va calentándose, los hielos empiezan a sublimar, van convirtiéndose en gas y arrastran partículas de polvo. El polvo y el gas forman alrededor del núcleo una especie de atmósfera que llamamos coma. Y su extensión puede ser muy grande. En agosto, cuando la nave Rosetta empezó a hacer mediciones, el coma medía más de 1.000 kilómetros, así que la nave estaba dentro», explica a EL MUNDO el científico Pedro J. Gutiérrez, investigador de la misión Rosetta en el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA). En concreto Gutiérrez trabaja con OSIRIS, otro de los instrumentos de la nave de la ESA.

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Un espectrómetro de masas como ROSINA, el más sofisticado que ha sido enviado al espacio, permite comparar el agua de la Tierra con la que contienen otros cometas. Y para ello, los científicos utilizan la denominada razón deuterio-hidrógeno (o cociente deuterio-hidrógeno), que indica la cantidad de deuterio (un isótopo del hidrógeno) que hay respecto a la de hidrógeno. Algunas aguas contienen átomos de hidrógeno regulares (con un protón y un electrón) pero, en otras, el hidrógeno es reemplazado por el isótopo deuterio, que tiene, además, un neutrón.

«Conocemos el valor de la razón deuterio-hidrógeno que tiene el agua en la Tierra y buscamos objetos en el Sistema Solar con un valor similar», relata por teléfono Gutiérrez.

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Comparación con los océanos terrestres

Según los resultados del estudio publicado esta semana, la razón deuterio-hidrógeno del agua del cometa 67P es tres veces mayor que la de los océanos terrestres. Es también mayor que en otros cometas estudiados de la misma familia de Júpiter, por lo que los autores señalan que estos objetos son más diversos de lo que creían.

«Este estudio muestra que cometas como 67P no pudieron traer el agua a la Tierra», afirma Gutiérrez, que admite que esperaba que la razón deuterio-hidrógeno del este cuerpo fuera más baja debido a los resultados que dieron otros cometas de su misma familia, y que sugerían que pudieron traer el agua a la Tierra.

Más baja que en 67P pero más alta que en los océanos terrestres fue la razón deuterio-hidrógeno en el famoso 1P/Halley, que pertenece a otra familia de cometas (Oort), y que fue estudiado por la sonda espacial Giotto de la ESA en 1986, cuando se situó a unos 600 km. de su núcleo.

El astrofísico Pedro Gutiérrez recuerda que «hay millones de cometas, pero sólo conocemos unos pocos». Y de ellos, en apenas una decena (sumando los de la familia de Júpiter y la nube de Oort) se ha estudiado la composición de agua. «Rosetta ha planteado nuevas dudas sobre el origen del agua en la Tierra», concluye

Illustrated here are the various scientific instruments on the Philae lander that were used to study the comet when attached to the surface  Read more: http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-2840597/Has-Rosetta-proven-Earth-s-water-came-ASTEROIDS-Orbiter-data-suggests-comets-did-not-create-seas-oceans.

Illustrated here are the various scientific instruments on the Philae lander that were used to study the comet when attached to the surface Read more: http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-2840597/Has-Rosetta-proven-Earth-s-water-came-ASTEROIDS-Orbiter-data-suggests-comets-did-not-create-seas-oceans.

This incredible series of images shows Philae first's bounce on the surface of comet 67P at the initial landing site, named Agilkia. The times are in GMT. The first four images show the moments leading up to the first landing on the surface, and the final image in the top right shows the direction the probe went in after its first bounce - and scientists are hoping to spot its final resting place in later images  Read more: http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-2840597/Has-Rosetta-proven-Earth-s-water-came-ASTEROIDS-Orbiter-data-suggests-comets-did-not-create-seas-oceans.html#ixzz3LWqDr01g
This incredible series of images shows Philae first's bounce on the surface of comet 67P at the initial landing site, named Agilkia. The times are in GMT. The first four images show the moments leading up to the first landing on the surface, and the final image in the top right shows the direction the probe went in after its first bounce - and scientists are hoping to spot its final resting place in later images Read more: http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-2840597/Has-Rosetta-proven-Earth-s-water-came-ASTEROIDS-Orbiter-data-suggests-comets-did-not-create-seas-oceans.html#ixzz3LWqDr01g

Earth's water probably didn't come from comets, Rosetta scientists say

The new data is important for answering questions about the origins of water on Earth, but not everyone is convinced

The researchers behind Rosetta, the ESA spacecraft currently orbiting the Churyumov-Gerasimenko comet, think they can help answer one of the fundamental questions about how water came to Earth: most likely not from comets. They published their findings today in Science.

Around 4 billion years ago, meteorites repeatedly slammed into the young Earth in a violent event called the Late Heavy Bombardment. This happened right after our planet’s crust had started to cool, so instead of burning up and disintegrating into the molten surface of an older Earth, these chunks of comets and asteroids made landfall. In the process they likely brought the first organic molecules to Earth and maybe even enough water to form oceans, setting the scene for life to take hold.

Since the average asteroid and comet are much older than most of Earth’s crust today by several billion years, scientists have been chasing them down to better understand the conditions under which life on Earth may have started. In the eight analyses of comets that scientists have done so far, water has been a central question; instruments both near and far to the comet can detect the concentrations of certain elements in comet ice to see if they match what we see on Earth. But with data from only a few comets, not all planetary scientists are convinced that the answer is quite so simple.

Although the Rosetta orbiter is not the first to do close analysis of ice on a comet, Kathrin Altwegg, the principal investigator of the mass spectrometer on the Rosetta craft, an astronomer at the University of Bern in Switzerland and one of the study authors, says this data is a surprising addition to the information we already know. "When we launched this mission 10 years ago, I wouldn’t have been surprised at all about the findings," she says. But then, three years ago, a mission to the comet Hartley–2 three years ago yielded very different results — suggesting that Earth’s water may have been deposited by comets. Rosetta’s findings don’t support that conclusion. "Not everything is as simple as it seems — we have real science here," she says.

The scientists are addressing the dispute about water’s origin by looking at hydrogen isotopes, molecules that all have the same number of protons and electrons but different numbers of neutrons in their nuclei. They’re still hydrogen — but one isotope dubbed deuterium has one more neutron, which means it’s heavier than regular hydrogen. Both hydrogen and deuterium are found in water and ice. The unique ratio of hydrogen to deuterium can help identify where in the solar system the water came from. The Earth has a pretty small ratio, only three heavy molecules out of 10,000, Altwegg says, but it’s a ratio that is characteristic of our planet. Because Rosetta was so close to the comet, scientists were able to use a technique called mass spectrometry to determine the quantity and type of chemicals present in a sample. It's also possible to detect the ratio in comets that are farther away; to do so, scientists have used remote observations based on the light waves coming from the sample.

In the 30 years that astronomers have been looking at this ratio of deuterium to hydrogen in comets, they’ve seen a range of ratios, which means individual comets formed under very different conditions. The first three comets that researchers analyzed had ratios double those found on Earth, says Humberto Campins, a physics and astronomy professor at the University of Central Florida in Orlando. Another two have the same ratios as on Earth. But on the Churyumov-Gerasimenko comet that Rosetta is orbiting, the ratio is even higher, with deuterium molecules present at three times the concentration that they appear on Earth.

The ratio on Churyumov-Gerasimenko is so different from other observations that comets like it couldn’t have been responsible for bringing water to Earth, Altwegg says. "Terrestrial water was more likely brought by asteroids than comets," Altwegg says. Although asteroids are now much rockier than comets, they probably used to have more ice with ratios that were closer to those that we see on Earth, she suggests.

But Florida’s Campins isn’t ready to draw any conclusions. "Rosetta’s findings are interesting and important, but I wouldn’t necessarily say that this information makes asteroids a more likely source," he said. The small amount of data that scientists have from comets in this part of the solar system aren’t enough to draw any definite conclusions, especially given the variation in readings they’ve already found, Campins said. Also, no one is really sure what can affect the ratio of deuterium to hydrogen. What’s more, we’re not even sure if our ratio for Earth is right — getting readings from water in Earth’s lower layers, which scientists don’t yet have, might change the ratio. "When you look at this data carefully, the conclusion isn’t so black and white, but it’s still an interesting result," Campins said.

Both Campins and Altwegg agreed that they need more research on comets and asteroids to understand how water came to be on Earth. Altwegg mentioned that Japan’s prospective Hayabusa-2 mission, intended to collect a sample from a nearby asteroid and bring it back to Earth, will likely provide more data. "If Hayabusa-2 brings a sample home, that’s always the best thing," Altwegg said. That’s because the tests here on Earth are more sensitive than what can be done in space, Altwegg said.

But Campins has more questions. He is working on NASA’s OSIRIS-REx mission, set to launch in 2016, which has a similar goal of bringing back a sample from a nearby asteroid to understand not only the water it may have contained, but also the organic molecules that might have helped start life on Earth. "By understanding how life came to Earth, we might understand how we may find life elsewhere," Campins said.

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  • Malcolm Allison H malcolm.mallison@gmail.com
  • Biólogo desde hace más de treinta años, desde la época en que aún los biólogos no eran empleados de los abogados ambientalistas. Actualmente preocupado …alarmado en realidad, por el LESIVO TRATADO DE(DES)INTEGRACIÓN ENERGÉTICA CON BRASIL
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