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20 marzo 2015 5 20 /03 /marzo /2015 21:28

 

Pluto–Charon system showing that Pluto orbits a point outside itself.

 

Encounter 01 lg.jpg

New Horizons when it reaches Pluto in July 2015 (Artist's concept)

 

 

Si se agrieta la superficie helada de la luna plutoniana gigante Caronte, el análisis de las fracturas podría revelar si su interior era cálido, tal vez lo suficientemente caliente como para haber mantenido un océano subterráneo de agua líquida, según un nuevo estudio financiado por la NASA. 

Plutón es un mundo muy lejano, en órbita alrededor del sol, más de 29 veces más distante que la Tierra. Con una temperatura superficial estimada en alrededor de 229°C bajo cero, el medio ambiente en Plutón es demasiado frío para que exista agua líquida en su superficie. Las lunas de Plutón se encuentran en el mismo entorno gélido. 

El tamaño y la lejanía del pequeño Plutón lo hacen difícil de observar, pero en julio de 2015, la nave espacial New Horizons de la NASA será la primera en visitar Plutón y su luna Caronte, y proporcionará las observaciones más detalladas jamás logradas. 

"Nuestro modelo predice diferentes patrones de fractura en la superficie de Caronte, dependiendo del grosor de la superficie de hielo, la estructura del interior y la facilidad con que se deforma, y cómo su órbita evolucionó", dijo Alyssa Rhoden del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. "Al comparar las observaciones reales de la sonda espacial New Horizons de la luna Caronte, a las distintas predicciones, podremos ver lo que se adapte mejor y descubrir si Caronte podría haber tenido un océano bajo la superficie en el pasado, motivada por su alta excentricidad." Rhoden es el autor principal de un artículo sobre esta investigación que ya está disponible en línea en la revista Icarus. 

Algunas lunas en el sistema solar exterior, alrededor de los planetas gigantes de gas, se han agrietado en su superficie y presentan evidencias de océanos interiores, es el caso de la luna Europa de Júpiter y la luna Encelado de Saturno. 

Cuando las lunas Europa y Encelado se mueven en sus órbitas, existe un tira y afloja gravitacional entre sus respectivos planetas padres y sus respectivas lunas vecinas, lo que evita que sus órbitas se vuelvan circulares. En lugar de eso, estas lunas tienen órbitas excéntricas (ligeramente ovaladas), que elevan mareas diarias que flexionan el interior y estiran la superficie. Se cree que el calentamiento por las mareas ha extendido la vida de los océanos subsuperficiales en Europa y Encelado, al mantener sus interiores cálidos. 

En el caso de Caronte, este estudio concluye que una alta excentricidad en el pasado podría haber generado grandes mareas, causando fracturas de fricción y de superficie. Esta luna es inusualmente masiva en comparación con su planeta, alrededor de una octava parte de la masa de Plutón, un record en el sistema solar. Se cree que se formó mucho más cerca de Plutón, después de que un impacto gigante expulsa el material de la superficie del planeta. El material entró en órbita alrededor de Plutón y reunió por gravedad  varias lunas más pequeñas para formar Caronte. 

 

 

En un principio, habría habido fuertes mareas en ambos mundos, ya que la gravedad entre Plutón y Caronte causó que sus superficies sobresalgan, la una hacia la otra, generando fricción en sus respectivos interiores. Esta fricción también habría causado mareas ligeramente retrasadas en relación a sus posiciones orbitales. El retraso actuaría como un freno en Plutón, provocando el frenado rotacional durante la transferencia de esa energía de rotación a Caronte, lo que habría acelerado su alejamiento de Plutón. 

"Dependiendo de exactamente cómo evolucionó la órbita de Caronte, sobre todo si se pasó por una fase de gran excentricidad, puede haber habido suficiente calor por deformación de mareas para mantener agua líquida bajo la superficie de Caronte por algún tiempo", dijo Rhoden. "Recurriendo a modelos plausibles de estructura interior que incluyen un océano, encontramos que no se hubiera necesitado mucha excentricidad (menos de 0,01%) para generar fracturas superficiales como estamos viendo en Europa." 

"Ya que es tan fácil de provocar fracturas, si llegamos a Caronte y no hay ninguna, ello pondría una restricción muy fuerte en la eventual gran excentricidad del pasado y en el calor que su interior podría haber tenido", añade Rhoden. "Estas extrapolaciones, esta investigación, nos da una ventaja para cuando la sonda New Horizon arrive: ¿qué debemos buscar y qué podemos aprender de ella. Vamos a Plutón y Plutón es fascinante, pero Caronte también va a ser fascinante."

Basándonos en las observaciones de los telescopios, podemos decir que ahora la órbita de Caronte está en un estado estable finalmente: una órbita circular con la rotación de ambos, de Plutón y Caronte, desaceleradas hasta el punto en que siempre se muestran el mismo lado, la misma cara. No es probable que su órbita actual genere mareas importantes, por lo que cualquier antiguo océano subterráneo puede estar ahora congelado, de acuerdo con Rhoden. 

Dado que el agua líquida es un ingrediente necesario para las formas de vida conocidas, los océanos de Europa y Encelado son considerados como lugares donde se podría hallar vida extraterrestre. Sin embargo, la vida también requiere una fuente de energía utilizable y una amplia oferta de muchos de los elementos clave, tales como el carbono, el nitrógeno y el fósforo. No se sabe si esos océanos albergan estos ingredientes adicionales, o si han existido el tiempo suficiente para originar vida. Las mismas preguntas se aplicarían a cualquier antiguo océano que pudo haber existido debajo de la corteza helada de Caronte. 

 

New Horizons - Logo2 big.png

 

New Horizons is a NASA space probe launched to study the dwarf planet Pluto, its moons and one or two other Kuiper belt objects, depending on which are in position to be explored. Part of the New Frontiers program, the mission was approved in 2001 after cancellation of Pluto Fast Flyby and Pluto Kuiper Express. The mission profile was proposed by a team led by principal investigator Alan Stern of Southwest Research Institute. After several delays on the launch site, New Horizons was launched on January 19, 2006 from Cape Canaveral, directly into an Earth-and-solar-escape trajectory with an Earth-relative speed of about 16.26 kilometers per second (58,536 km/h; 36,373 mph); it set the record for the highest launch speed of a human-made object from Earth.

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http://en.wikipedia.org/wiki/New_Horizons

Grietas en luna de Plutón indicarían que tuvo un océano bajo la superficie / NASA

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Fractures on Jupiter's moon Europa

 

Fracturas en la luna Europa de Júpiter 

Dos vistas de la luna joviana Europa, de la "Misión Galileo" a Júpiter de la NASA. La imagen de la izquierda muestra un color bastante natural de Europa. La imagen de la derecha es una composición en falso color, con violeta, verde e infrarrojo para resaltar las diferencias de color en la corteza predominantemente constituída por agua congelada de la luna Europa.

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Published by Malcolm Allison H malcolm.mallison@gmail.com - en ELEMENTO LIQUIDO VITAL CIENCIAS del ESPACIO
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  • : Ecología y sostenibilidad socioambiental, énfasis en conservación de ríos y ecosistemas, denuncia de impacto de megaproyectos. Todo esto es indesligable de la política y por ello esta también se observa. Ecology, social and environmental sustainability, emphasis on conservation of rivers and ecosystems, denounces impact of megaprojects. All this is inseparable from politics, for it, the politics is also evaluated.
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  • Malcolm Allison H malcolm.mallison@gmail.com
  • Biólogo desde hace más de treinta años, desde la época en que aún los biólogos no eran empleados de los abogados ambientalistas. Actualmente preocupado …alarmado en realidad, por el LESIVO TRATADO DE(DES)INTEGRACIÓN ENERGÉTICA CON BRASIL
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