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28 abril 2015 2 28 /04 /abril /2015 18:58

The white band of calcium along the canyon walls of the Hoover Dam shows how far the water level has fallen. (Bonnie Jo Mount/Washington Post)

La banda blanca de calcio a lo largo de las paredes del cañón de la Presa Hoover muestra el desplome del nivel del agua.

 

Sequía en el Occidente de EEUU limita la generación hidroeléctrica


"Estamos moviendo un buen volumen de agua hoy," dice con orgullo Mark Cook, el director de la represa Hoover. El agua en movimiento significa generar electricidad. Pero la sequía está haciendo más difícil la tarea. La falta de agua ha disminuido seriamente la generación hidroeléctrica en la represa Hoover y otras plantas de energía en todo el Oeste de EEUU, limitando una fuente de energía barata y poco contaminante que una vez fue considerada interminable.

La capacidad de generación de energía en la presa Hoover, en la frontera entre Arizona y Nevada, ha caído casi un 25 por ciento desde 2000. En California hay 287 plantas hidroeléctricas y casi la mitad del estado se clasifica ahora como en "sequía excepcional", la generación de energía hidroeléctrica ha caído 60% en los últimos cuatro años.

"La sequía está impactando en la generación de energía", dijo Mike Connor, secretario adjunto del Departamento de Interior.

 

Algunas compañías de electricidad en California ahora cobran más, ya que recurren a fuentes de energía más sucias y a menudo más caras. Eso hace que sea más difícil reducir los gases de efecto invernadero, gases que en parte tienen la culpa por el empeoramiento de la sequía, es un círculo vicioso.
Mientras tanto, el riesgo de apagones breves de verano podría aumentar: Las centrales hidroeléctricas son a menudo llamadas en ayuda de las redes eléctricas urbanas por picos repentinos en la demanda.

El problema se puede remontar a la escasez de lluvia y la nieve acumulada, que se traduce en ríos y embalses superficiales, en una menor presión para mover turbinas y genera electricidad.


Algunas pequeñas instalaciones hidroeléctricas, como las del río Truckee en el norte de Nevada, han cerrado. Otras plantas están abiertas pero luchando. Las 53 instalaciones hidroeléctricas dirigidas por el US Bureau of Reclamation de todo el occidente de EEUU están produciendo un 10% menos de energía que hace unos años, a pesar de la creciente demanda.

Oregon y Washington están con el problema de las sequías, pero la energía hidroeléctrica hasta el momento ha mantenido estable en el noroeste del Pacífico. Los niveles de agua en la gran cuenca del río Columbia, en esa región, se mantienen cerca de la normalidad gracias a la buena precipitación a lo largo de su cabecera en la Columbia Británica, de acuerdo con la Bonneville Power Administration. Ello significa buena potencia hidrogeneratriz en Oregon, Washington, Idaho y Montana.

 

El lago Mead en la cuenca del río Colorado, se ha sumido en la sequía durante más de una década. Estudios de anillos de árbol indica que ésta es la cuarta peor sequía de la región en 1000 años.

 

Alguna vez la mayor reserva de agua de Estados Unidos, el Lago Mead se ha relegado a la cuarta posición, ya que ha perdido agua. En 2008, la Scripps Institution of Oceanography, en un trabajo de investigación hizo la pregunta provocadora: "Cuando se secará el Lago Mead?" El estudio predice que el lago tiene 50% de probabilidad de secarse para el año 2021, teniendo en cuenta las tendencias actuales.

"El sistema hidrico está en serios problemas", dijo Tim Barnett, uno de los autores principales del estudio.

 

u.s. energy consumption energy source 2011

 

Mientras que el uso de gas natural ha aumentado durante ese período de 4 años de sequía de California, las fuentes de energía renovables, como la solar y eólica han cubierto mayoritariamente el déficit de energía hidroeléctrica. Las autoridades de California creen que el Estado puede evitar las interrupciones de energía durante las horas pico y hasta cumplir los objetivos medioambientales a largo plazo a pesar de la disminución de la energía hidroeléctrica.

 

Pero la hidroelectricidad se extraña, dijo Robert B. Weisenmiller, presidente de la Comisión de Energía de California. "Es un gran recurso cuando lo tenemos".

En la represa Hoover, la mayor preocupación es el nivel de agua demasiado bajo para activar eficientemente las enormes turbinas de la represa, el llamado LAGO MUERTO  el "dead pool":


Durante años, los ingenieros pensaron que el Lago Mead sería "muerto" desde el enfoque hidroenergético, cuando la línea de flotación del embalse cayera a 1.050 pies sobre el nivel del mar. Con tan escasa agua, las turbinas girarían bruscamente, sacudiendo la base de la represa. La generación de energía tendría que parar. Y la estructura aclamada otrora como una maravilla de ingeniería - llamado la mayor represa del mundo cuando se inaguró en 1935 - dejaría de realizar una de sus funciones primordiales: la hidrogeneración.


Esas preocupaciones aumentan a medida que el lago se seca. En su punto máximo de embalse alcanzado en 1983, el Lago Mead se derramó encima de 1.225 pies. Hoy en día, la disminución del nivel del agua ha dejado anillos blancos de más de 100 pies de ancho sobre las paredes del cañón de roca.

El director Cook hizo un recordatorio de los problemas que enfrenta: Un letrero enlista décadas de elevaciones del Lago Mead.

La tendencia es claramente a la baja. En junio de 2014, el lago alcanzó 1.081 pies, un mínimo histórico. Este verano, el lago establecería un nuevo récord de bajo aforo, 1073 pies.

Pero los trabajadores de la represa ya no se preocupan por golpear el nivel de "lago muerto" de 1050 pies. A mediados de la década de 2000, ya con la sequía establecida, ellos comenzaron a planear la instalación de nuevas turbinas que podrían operar con agua de lento movimiento, de baja presión.

Cook recordó que cuando la sequía se moderó brevemente en 2012, los trabajadores de la presa se preguntaban si era necesario instalar los nuevos equipos. Pero, por suerte, dijo Cook, la primera de las cinco nuevas turbinas de cabeza ancha se instaló ese mismo año.


La represa Hoover cuenta con 17 turbinas de filo en los lados del cañón de Arizona y Nevada. Dentro de la casa de máquinas de Nevada, se está instalando la última turbina de cabeza ancha de  US$ 3.500.000. Es la cuarta de cinco y debe generar energía a finales de este año.

"No se ve tan diferente", dijo Cook, de pie cerca de dos hombres que trabajaban en la turbina, "pero se comporta diferente."

Las nuevas turbinas deben permitir operar a la presa aunque el lago Mead caiga a 950 pies, dijo Cook. Sin embargo, un nivel de agua que baja, dijo, sería un signo de una catástrofe ambiental casi inimaginable, por lo que la pérdida de energía hidroeléctrica sería la menor de las preocupaciones.

En ese sentido, Cook es un optimista "sólo tomará unos años de muy buena lluvia recuperarse", dijo.

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La sequía de California está en su cuatro año. Pero la caída de la producción hidroeléctrica del estado ha sido más acentuada. Prevén que las fuentes hidroeléctricas contribuirá a sólo 7% a la generación de electricidad del estado este año, por debajo del 23% del 2011.

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hoover dam water levels 1983 and 2007

hover dam water levels 2011

Lake Mead 2011

The white band of calcium along the canyon walls of the Hoover Dam shows how far the water level has fallen. (Bonnie Jo Mount/Washington Post)

 

Western drought steals clean energy along with fresh water at power plants

 

By Todd C. Frankel April 26

INSIDE HOOVER DAM — The floor rumbled under Mark Cook. His legs vibrated as he stood in a tunnel tucked into the thick base of Hoover Dam, 430 feet below the tourists looking out over Lake Mead. Beneath him, water roared through steel pipes 13 feet tall. Nearby, heavy turbines hummed with mechanical intensity.

“We’re moving some good water today,” Cook, the dam manager, said proudly.

Moving water means making electricity. But the drought is making that harder to do. The lack of water has put a serious crimp in the hydroelectric line at Hoover Dam and other power plants across the West, limiting an inexpensive and pollution-free energy source that once was considered endless.

Power capacity at Hoover Dam, on the Arizona-Nevada border, has dropped nearly 25 percent since 2000. In California, home to 287 hydroelectric plants and where almost half the state today is classified as being in “exceptional drought,” hydropower has fallen 60 percent in the past four years.

“The drought is taking a toll on power generation,” said Mike Connor, deputy secretary of the Interior Department.

Some power companies in California have raised rates as they turn to pricier, often dirtier energy sources. That makes it harder to reduce the greenhouse gases some blame for worsening the drought in the first place.

Meanwhile, the risk of brief summertime blackouts could rise: Hydroelectric plants often are called upon to help urban power grids deal with sudden spikes in demand.

The problem can be traced to shortages of rain and snowpack, which lead to shallower rivers and reservoirs, which result in less pressure to speed the water along. Slower water simply packs less punch. So turbines spin more slowly, generating less electricity.

Some small facilities, such as those along the Truckee River in northern Nevada, have shut down. Other plants are open but struggling. The 53 hydropower facilities run by the U.S. Bureau of Reclamation across the West are producing 10 percent less power than a few years ago, despite rising demand.

Oregon and Washington are dealing with droughts, too, but so far hydropower in the Pacific Northwest has held steady, power managers say. Water levels in that region’s vast Columbia River basin remain close to normal thanks to heavier precipitation along its headwaters in British Columbia, according to the Bonneville Power Administration, which delivers power to Oregon, Washington, Idaho and Montana.

Lake Mead lies in the Colorado River basin, which has been mired in drought for more than a decade. Tree-ring studies suggest this is the region’s fourth-worst drought in 1,000 years.

Once the largest U.S. water reservoir, Lake Mead has faded to fourth place as it has lost water. In 2008, a Scripps Institution of Oceanography research paper asked the provocative question, “When Will Lake Mead Go Dry?” The study predicted the lake had a 50-50 shot at achieving that fate by 2021, given current trends.

“The system is in deep trouble,” said Tim Barnett, one of the study’s lead authors.

California’s drought is just four years old. But the drop in the state’s hydroelectric production has been precipitous. Hydroelectric sources are projected to contribute just 7 percent of the state’s power this year, down from 23 percent in 2011.

While natural gas use has gone up during that period, renewable energy sources such as solar and wind have mostly filled the hydropower gap. California officials think the state can avoid power interruptions during peak hours and even meet long-term environmental goals despite hydropower’s decline.

But the hydroelectricity will be missed, said Robert B. Weisenmiller, chairman of the California Energy Commission. “It’s a great resource when we have it,” he said.

At Hoover Dam, the biggest worry is hitting “dead pool” status: The point at which the water level sinks too low to efficiently turn the dam’s massive turbines.

For years, engineers thought that Lake Mead would be “dead” when the waterline slumped to 1,050 feet above sea level. The turbines would spin roughly, rattling the dam’s base. Power generation would need to stop. And a structure hailed as an engineering marvel — called the greatest dam in the world when it was finished in 1935 — would cease to perform one of its primary functions.

Those worries have grown as the lake has shriveled. At its peak during a rain-soaked 1983, Lake Mead sloshed above 1,225 feet. Today, the receding water has left telltale white rings more than 100 feet up on the rock canyon walls.

Inside Hoover Dam, manager Cook walked past a reminder of the trouble he faces: A sign posted on a bulletin board listing decades of Lake Mead elevations.

The trend was distinctly downward. In June 2014, the lake hit 1,081 feet, a record low. This summer the lake is projected to set another record, at 1,073 feet.

But dam workers no longer worry about hitting the 1,050-foot dead pool. In the mid-2000s, as the drought settled in, they began planning to install new turbines that could deal with slower-moving water. Fearing lower lake levels were part of a long-term trend, they wanted to engineer a way around the drought’s effects.

Cook recalled that when the drought eased off briefly in 2012, dam workers wondered whether they needed to install the new equipment. But thankfully, Cook said, the first of the five new wide-head turbines was installed later that year.

Hoover Dam has 17 turbines split between powerhouses on the Arizona and Nevada sides of the canyon. Inside the Nevada powerhouse, the latest $3.5 million wide-head turbine is being installed. It’s the fourth of five and should be generating power later this year.

“It doesn’t look that different,” Cook said, standing near two men working on the turbine, “but it behaves different.”

The new turbines should allow the dam to continue generating power even if Lake Mead drops to 950 feet, Cook said. But a water level that low, he said, would be a sign of almost unimaginable environmental catastrophe, so the loss of hydroelectric power would be the least of anyone’s worries.

On that score, Cook is an optimist, however. He said he can imagine Lake Mead filling back up, if only briefly.

“It’ll just take a few years of really good rain,” he said.

 

 

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Published by Malcolm Allison H malcolm.mallison@gmail.com - en HIDROELECTRICAS ELEMENTO LIQUIDO VITAL Ecología Planetaria
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  • : Ecología y sostenibilidad socioambiental, énfasis en conservación de ríos y ecosistemas, denuncia de impacto de megaproyectos. Todo esto es indesligable de la política y por ello esta también se observa. Ecology, social and environmental sustainability, emphasis on conservation of rivers and ecosystems, denounces impact of megaprojects. All this is inseparable from politics, for it, the politics is also evaluated.
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  • Biólogo desde hace más de treinta años, desde la época en que aún los biólogos no eran empleados de los abogados ambientalistas. Actualmente preocupado …alarmado en realidad, por el LESIVO TRATADO DE(DES)INTEGRACIÓN ENERGÉTICA CON BRASIL
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