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16 octubre 2014 4 16 /10 /octubre /2014 18:36

 

Prehistoric kangaroo was a walker

 

http://news.sciencemag.org/plants-animals/2014/10/prehistoric-kangaroo-was-walker

 

 

En 2005 Christine Janis, profesora de ecología y biología evolutiva en la Universidad de Brown (EE UU), tuvo una intuición al visitar un museo que albergaba el esqueleto de un estenurino (Sthenurinea), una subfamilia extinta de canguros gigantes. Janis, que es experta en otras bestias australianas prehistóricas como el lobo marsupial, al ver los rasgos robustos y poco flexibles de este animal se preguntó si sería capaz de moverse de la misma manera que los canguros modernos.

Desde ese momento, la científica inicia un trabajo que acaba de publicar en la revista PLoS ONE, en el que argumenta que estos canguros caminaban sobre sus dos patas, en vez de saltar. En la investigación también participa el científico Borja Figueirido de la Universidad de Málaga.

“La gente a menudo interpreta que el comportamiento de las especies extintas era parecido al de las de hoy en día, pero tenemos que considerar que aquellos  animales pudieron haber hecho cosas diferentes en cualquiera de sus formas de vida, y la anatomía ósea nos proporciona grandes pistas”, declara Janis.

Un canguro con cara de conejo

Los estenurinos, también conocidos como ‘canguros gigantes de cara corta’ por tener un rostro parecido a los conejos actuales, podían alcanzar los 240 kg –tres veces más que los que viven hoy en día– y, muy probablemente, eran caminantes bípedos.

Los científicos hicieron un análisis estadístico y biomecánico riguroso de los huesos de un ejemplar de Sthenurinea y otros canguros del pasado y el presente hasta llegar a esta conclusión. En total, se realizaron cerca de 100 mediciones de los esqueletos de más de 140 canguros y ualabís (marsupiales de pequeño tamaño) de diversos géneros y especies.

Desde un punto de vista biomecánico, la anatomía de los estenurinos de cualquier tamaño los hacía malos saltadores, según los investigadores. Además, para aquellos individuos especialmente gigantes, un salto podría haberles supuesto una dificultad añadida. “No creo que pudieran llegar a ser tan grandes a menos que caminaran”, subraya Janis.

Los canguros australianos actuales saltan a gran velocidad y se mueven a cuatro patas para moverse a baja velocidad; o como ha confirmado un estudio reciente, con las patas más la cola. Esto requiere de una columna vertebral flexible y una cola robusta, así como tener unas extremidades superiores que puedan soportar su peso corporal. Los miembros deSthenurinea no parecen haber tenido ninguno de esos atributos.

Los científicos encontraron múltiples evidencias de que los estenurinos estaban mucho más adaptados que los canguros actuales para poner su peso sobre un pie cada vez, un requisito necesario para caminar. “El único ejemplo de canguros actuales capaz de hacerlo –asegura Janis–, de forma anecdótica, son especies arborícolas”.

 

No hubieran llegado lejos a cuatro patas

El documento ofrece múltiples ejemplos de cómo los estenurinos estaban anatómicamente mal adaptados para poder saltar. Por ejemplo, el extremo inferior de la tibia en caballos y perros tiene un reborde que se envuelve sobre la parte posterior de la articulación, proporcionando estabilidad adicional para soportar más peso en cada tobillo, lo que les permite correr y saltar. Los canguros actuales, que casi siempre distribuyen su peso sobre ambos pies por igual, carecen de este reborde, pero los estenurinos sí lo tienen.

Además, estos animales extintos tenían las articulaciones de la cadera y de la rodilla proporcionalmente más grande. La forma de la pelvis también difiere, ya que la tenían amplia y acampanada, y los músculos de sus glúteos eran proporcionalmente mucho más grandes que la de los de otros canguros. Esos músculos les habrían permitido equilibrar el peso sobre una sola pierna a la vez, como los que usan los humanos para caminar.

Investigaciones previas ya habían señalado que las extremidades superiores de los canguros gigantes eran poco adecuadas para el apoyo a cuatro patas. Esto también ayuda a reforzar la idea que de no habrían llegado muy lejos en esa posición. Además, tenían una columna vertebral relativamente inflexible, lo que tampoco les facilitaría el hecho de saltar.

“Si no es posible, en términos de la biomecánica, que saltaran a una velocidad muy lenta –eran muy pesados–, y no les era fácil desplazarse a cuatro patas, entonces, ¿qué les queda?. Se tenían que mover de alguna manera”, se pregunta la investigadora.

En conjunto, su anatomía demuestra que estos canguros estaban especializados para caminar, no para dar saltos. Lo que aún continúa siendo un misterio es por qué se extinguieron en el Pleistoceno tardío, hace unos 30.000 años. “Puede ser que tuvieran problemas para eludir a los cazadores humanos, o que no pudieran migrar lo suficientemente lejos para encontrar comida cuando el clima se volvió más árido”, concluye Janis.

 

Referencia bibliográfíca:

Janis CM, Buttrill K, Figueirido B (2014) “Locomotion in Extinct Giant Kangaroos: Were Sthenurines Hop-Less Monsters?” PLoS ONE 9 (10): e109888. doi:10.1371/journal.pone.0109888.

Fuente: Agencia SINC

 

PLOS ONE: Locomotion in Extinct Giant Kangaroos: Were ...

www.plosone.org/.../info%3Adoi%2F10.1371%2Fjo...
hace 1 día - Citation: Janis CM, Buttrill K, Figueirido B (2014) Locomotion in Extinct Giant Kangaroos: Were Sthenurines Hop-Less Monsters? PLoS ONE ...

 

Skeletons of (A) Sthenurus stirlingi and (B) Macropus giganteus. Modified from Wells and Tedford, 1995. Original artist Lorraine Meeker, American Museum of Natural History

 

Sthenurine kangaroos (Marsupialia, Diprotodontia, Macropodoidea) were an extinct subfamily within the family Macropodidae (kangaroos and rat-kangaroos). These “short-faced browsers” first appeared in the middle Miocene, and radiated in the Plio-Pleistocene into a diversity of mostly large-bodied forms, more robust than extant forms in their build. The largest (Procoptodon goliah) had an estimated body mass of 240 kg, almost three times the size of the largest living kangaroos, and there is speculation whether a kangaroo of this size would be biomechanically capable of hopping locomotion. Previously described aspects of sthenurine anatomy (specialized forelimbs, rigid lumbar spine) would limit their ability to perform the characteristic kangaroo pentapedal walking (using the tail as a fifth limb), an essential gait at slower speeds as slow hopping is energetically unfeasible. Analysis of limb bone measurements of sthenurines in comparison with extant macropodoids shows a number of anatomical differences, especially in the large species. The scaling of long bone robusticity indicates that sthenurines are following the “normal” allometric trend for macropodoids, while the large extant kangaroos are relatively gracile. Other morphological differences are indicative of adaptations for a novel type of locomotor behavior in sthenurines: they lacked many specialized features for rapid hopping, and they also had anatomy indicative of supporting their body with an upright trunk (e.g., dorsally tipped ischiae), and of supporting their weight on one leg at a time (e.g., larger hips and knees, stabilized ankle joint). We propose that sthenurines adopted a bipedal striding gait (a gait occasionally observed in extant tree-kangaroos): in the smaller and earlier forms, this gait may have been employed as an alternative to pentapedal locomotion at slower speeds, while in the larger Pleistocene forms this gait may have enabled them to evolve to body sizes where hopping was no longer a feasible form of more rapid locomotion. 

 

 

http://www.iflscience.com/plants-and-animals/prehistoric-kangaroos-were-hop-less-walking-giants

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  • Biólogo desde hace más de treinta años, desde la época en que aún los biólogos no eran empleados de los abogados ambientalistas. Actualmente preocupado …alarmado en realidad, por el LESIVO TRATADO DE(DES)INTEGRACIÓN ENERGÉTICA CON BRASIL
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